The Invention of Art

S. Entressangle, Neanderthal (reconstruction Atelier Daynes, 2012
(English)
Venus was born in Hohle Fels, Germany, about 40000 years ago. She was fat, really fat. She had broad shoulders and wide hips. Short legs, however. The figurine was carved in the finest mammoth ivory. Mammoth ivory trade was not banned at the time, and when they started thinking about it, it was too late. Anyway, it is the oldest known example of figurative art. Carved 20,000 years before the next one. It does take a real genius to be able to think 20,000 years ahead of his time. To get the idea, an ancient Egyptian who would invent the computer would be merely 7000 years ahead of his times. The guy that carved the Venus of Hohle Fels had been three times better that that. Quite incredible.

The creator was a 4.6 ft high Neanderthal man. He was 27 years old when he carved the thing. A relatively old man, considering the average longevity of the period. People could be eaten alive or smashed to pulp, beside dying of pneumonia. We now have antibiotics and we killed all the beasts that could reduce us to an inform paste. So in principle we should be in better shape, if it was not for all the nasty chemicals we have to eat and breath. But this is a different subject. Coming back to our guy, he had married at about fifteen. A little late as compared to all his friends, but he was more of the intellectual type, more interested in beating up sabre tooth tigers rather than romantically hammering with his club delicate Neanderthalian beauties. What can you do?

But as it happens, love is blind and one day struck. As he was toying himself throwing mammoth dung to a good friend of him, he saw her. She was a real beauty! Reminiscent of what one day (35-40 thousands years later) exceptional beautiful woman will be looking: slender, well defined muscles, tanned. All quite normal characteristics at the time however, considering the amount of open air exercise anyone had to do to be able to get food on the table and to avoid to become food on the table of something else.

The issue was that she wouldn't even look at him, let's alone considering him as an husband. She was a sort of trendy girl, fascinated with the latest model of skin frock or bone comb. But with a soft spot: mammoth fat. She was absolutely obsessed with mammoth fat. Now, we have to consider that mammoths were indeed not as fat as you could think. They were big, true, but definitively they had more muscles than fat. And when the Neanderthals were able to capture a mammoth, which all in all it was not that frequent, the fat was considered the most precious delicacy of the year. Kind of pate de foi gras garnished with caviar from the Don river. And to make things worst, in order to capture a mammoth you needed at least two tribes, so you could get just a tiny bit of fat per person, if you were really lucky.

What our neanderthal guy decided to do was to capture a mammoth all by himself, and give all the fat to nice neanderthal gal as engagement present. Not easy, but feasible, as any engineer in any R&D department around the world would tell you. Anything is feasible for an engineer, as long as you have enough time and money. And the guy had all the time of the world, and money was not invented yet. The only issue was that he did not had an engineering degree, so he had kind of improvise. But he was a genius, as we know, and so in a couple of week he invented nothing less that the backdoor trap. A hell of backdoor trap, cause nothing less than a mammoth was supposed to fit in it. And in a couple of weeks, to the astonishment of all the renown hunters of the tribe, that considered him nothing more of what today would be called a wimpy geek, he got his first mammoth and his engagement fat.

Needless to say, the gal was stunned. We got to understand that at the time it was not that you could just walk in a shop and ask for half a pound of mammoth fat. It was simply something from another planet that a guy would show up with half a ton of it. To make a long story short, she fell in love on the spot, and they married two weeks later.

In the next 10 years they had 10 children, one per year, as it is convenient for a normal couple in order to avoid gossips about their sexual life. They got a nice cave, although she would have preferred a house on stilts with a view on the bay. But he really could not stand gigantic mosquitoes, so they agreed to settle on the hills. He would from time to time capture a fat mammoth, and life was good. They had a huge pile of mammoth's bones in their backyard, where the children used to play.

But abundance has its consequences, whether you want them or not. Mrs Neanderthal, whose diet was mainly based on mammoth fat, started gaining weight at an incredible pace. After the first child, she reached the 182 lb. After the second, she got to 215 lb, and after the third she finally stabilized to 235lb. Considering she was 4.1ft high that was not bad. The thing is that before her, no woman in the history of humanity had ever been fat. Large amounts of unhealthy food were simply unavoidable, and to become fat was just impossible before the invention of the backdoor trap. So everyone was looking at Mrs Neanderthal with shock, astonishment and awe. Needless to say, no one was able to correlate the obesity to the diet. Not enough statistics for such a conclusion. So no one could explain the fat lady, and as a consequence the phenomenon was considered of divine origin, and the fat lady was assumed to be a goddess. The goddess of love. Being love often what cannot be reached easily and as such uncommon.

So Mr Neanderthal, having invented the backdoor trap and obesity, was now happily married to a goddess. He loved her more than his own eyes. If it is true, as it is, that she was the first chubby woman in the history of humanity, it is also true that he was the first man to have sexual intercourse with a plump lady. And he found it not bad at all. Their sex life was intense, and not simply motivated by the desire of avoiding gossips in the tribe. He was the first man in human kind to discover the pleasure of women who will be represented many years later by Tiepolo and others painters still sensitive to the fascination of fat, in periods when abundance was not yet at the level of today.

Well, to make a long story short, it was a romantic story full of sex and children and success. But one day, without warning, she disappeared. It was just a day as any another, she had left the cave to gather roots and edible spiders, as it was appropriate for any proper housewife of the time. And she never came back. There are a few possible explanation for the event. One is that in a society where being in shape is critical in order to be able to escape predators, the chance of survival in case of attack would have been minimal for the fat short goddess. A second possibility, not at all clear at the time, is that with fat comes cholesterol, and if you are 25 years old and you had had ten pregnancies, and your weight is 235 lbs, this is far from good even if you don't smoke, and the fat lady could have experienced the first diet-related stroke of mankind. A third and more sensual option, is that such an anomalous beauty would have in a primitive society many of contenders, and a romantic run away with a less geeky and younger member of another tribe should not be ruled out. At the end of the day, no one ever discovered exactly what happened. The only thing that was sure is that from that day on, the neanderthal goddess of love vanished for ever. The common believe was that she was transferred to even in body and soul, originating the first myth of bodily assumption in paradise in the history of religions.

Mr. Neanderthal was simply devastated. He become catatonic, practically incapable of speaking or work. Luckily enough for him and for his children, he did not have to pay for daycare, health insurance, college funds, or house mortgage because in those horrible primitive society children and sick people were raised and cared for by the community. Thanks god we got progress, some right wing nuts would say. Anyway, he was really sad, walking around with a dumb stare, unable to speak. All his life was lost in the space of that one day. After a few weeks, it become clear that the recovery process was not going to be easy nor fast. The friends of his youth were trying to cheer him up, in vain. The woman of the village were cooking for him food that was supposed to be eaten only in major occasions, but he would just pick up some nuts or leaves. Life just did not make sense anymore for him, and there was just no way out. He was married to a unique person, never seen before on the planet, and never to be seen again, for what he knew. A goddess, sublime and incredible. And his despair was that all that unicity, that peculiarity, was lost forever. No one could replace here, and no activity could distract him from his loss. It was just too heavy on his soul.

Day by day, he noticed his children starting to forget her, his friends not really remembering her anymore. Because of her unicity, she was almost like a dream, something that after is gone anyone would question her reality. Was she really here? And the fact that life was indeed moving on for the rest of the world, and the obliteration of her memory was a tangible reality, was the most painful revelation of all. An abyss opened in his chest. The only thing that would relieve him momentarily of his pain was simple manual work, where his mind would focus on the banality of simple gestures, such creating some clay artifact, or carving spoons or combs in mammoth tusks. He would sit for hours, focusing on the inform elements becoming something. His hands working mechanically, is stare intent. Sometimes people would sit with him, and try to talk to him. He would listen, sometime, but not answer. The cost of the interaction with another living being was to remember she who was not there anymore. Only the manual simple activity would relieve him, bringing him in a state of absence where he himself would be the clay plate, or the comb, or the spoon, at least for a few moment. And as such, he would not feel pain.

It was at the end of one of those days of endless carving, the stare sometimes on the object, sometime on the horizon. He was sitting in front of his house on the hill, looking the valley below, and the sun was slowly approaching the skyline. The light was golden and purple. The sky was deep blue. The colors were changing slowly but continuously. A shadow of violet appears, an it is no more, replaced by a ray of gold as beautiful and lovely as the violet trace. Suddenly, the beauty of the sunset hurt him so deeply that he would have screamed. Beauty is a unique thing, it often belongs to sunsets, to goddesses, to children. And being suddenly reminded of beauty meant being reminded of his loss in a tangible and more painful way than ever. A tear slowly crossed his cheek. He slowly bent his head, staring at the mammoth tusk he was working on. A cut in the tusk he had mechanically carved as staring the sun reminded him of her shoulder. The curved line of her shoulder. And suddenly he saw her. Trapped in the tusk. He did not imagined her, he did not decide to represent her, he just saw her. He started slowly working with his flint. All he had to do is to free her from the ivory. Slowly. And with his flint, step by step, he restored her breasts, her shoulders, her belly to life. He watched the figurine. Her beauty was more painful than ever, but the sense of loss was gone. He stared at the red sun. And the gold and violet clouds, and the birds, and he cried aloud, crying for all that beauty around him. All that beauty. All that beauty.

We call it art, because we believe we are creating it. But we are not. We are just revealing it, unintentionally. It should be called beauty.

(Italian)
Venere naque a Hohle Fels, in Germania, circa 40.000 anni fa. Era grassa, davvero grassa. Aveva spalle larghe e fianchi ampi. Gambe corte pero'. La statuina e' stata scolpita in prezioso avorio di mammut. Il commercio di avorio di mammut non era bandito all'epoca, e quando se ne sono resi conto che creava problemi era troppo tardi. Comunque sia, e' il piu' antico esempio conosciuto di arte figurativa. Scolpita 20.000 anni prima di ogni altro noto esempio di arte. Ci vuole davvero un genio per essere capaci di anticipare i tempi di 20.000 anni. Per farsi un'idea, un'egiziano che inventasse il calcolatore elettronico anticiperebbe i tempi di appena 7.000 anni. Il tipo che ha scolpito la Venere ha fatto tre volte meglio. Piuttosto stupefacente.

Il creatore era un uomo di Neanderthal alto 1 metro e 43. Aveva 27 anni quando ha scolpito la cosa. Piuttosto anziano, considerando la vita media all'epoca. La gente poteva essere mangiata viva o ridotta in poltiglia, oltre a morire di polmonite. Ora ci sono antibiotici e abbiamo fatto fuori tutte le bestie che potevano ridurci in pappa. Dunque dovremmo starte meglio, se non fosse per tutta la robaccia chimica che siamo costretti a mangiare e respirare. Tornando al nostro eroe, si sposo' a circa quindici anni. Un po tardi se paragonato ai suoi amici, ma era piu' sul genere intellettuale, interessato piu' a menare tigri con i denti a sciabola piuttosto che battere con la sua clava le delicate bellezze neanderthaliane. Che si puo fare, ci si nasce.

Ma si sa l'amore e' cieco, e un giorno colpi'. Mentre si divertiva a tirare letame di mammut a un suo caro amico, la vide. Era bellissima. Ricordava cio' che un giorno (35-40 mila anni dopo) sarebbe stata considerata una donna di bellezza eccezionale: slanciata, muscoli sodi, abbronzata. In realta' abbastanza ordinaria all'epoca, considerando la quantita di esercizio che chiunque doveva fare per riuscire a mettere del cibo sulla tavola, e evitare di finire sulla tavola di qualcun altro come cibo.

Il problema era che lei non lo voleva neanche guardare, figuriamoci considerarlo come marito. Era un tipo di ragazza alla moda, affascinata dall'ultimo tipo di veste di pelle d'animale o pettine d'osso. Ma con un punto debole: grasso di mammut. Dobbiamo considerare che i mammut non erano in realta' cosi' grassi come si potrebbe credere. Erano grandi,vero, ma avevano decisamente piu' muscoli che grasso. E quando i neanderthal erano capaci di catturarne uno, il grasso era considerato la delicatezza piu' prelibata. Una specie di pate de foi gras condito con caviale del Don. E a peggiorare la situazione c'era il fatto che per catturare un mammut c'era bisogno di almeno due tribu', quindi se ne poteva avere solo una quantita' veramente minima, a essere davvero fortunati.

Cio' che il nostro uomo di neanderthal decise di fare fu catturare un mammut tutto da solo, e dare tutto il grasso alla bella ragazza come regalo di fidanzamento. Non facile, ma fattibile, come qualunque ingegnere in ricerca e sviluppo in ogni parte del mondo vi risponderebbe oggi. Tutto e' fattibile per un ingegnere, se si ha abbastanza tempo e soldi. E il nostro eroe aveva tutto il tempo del mondo, e i soldi non erano stati ancora inventati. L'unica cosa che non aveva una laurea in ingegneria, e quindi fu costretto a improvvisare. Ma essendo un genio, in un paio di settimane aveva inventato la prima trappola per elefanti. Una trappola di tutto rispetto, dato che doveva essere capace di catturare e contenere nientemento che un mammut. Ed in un paio di settimane, tra lo stupore di tutti i cacciatori piu' famosi della tribu', aveva catturato il primo mammut e avuto il suo grasso di fidanzamento.

Inutile dire che la ragazza fu colpita. Bisogna comprendere che a quei tempi non si poteva semplicemente entrare in un negozio e chiedere un mezzo chilo di grasso di mammut. Era una cosa dell'altro mondo vedere qualcuno che si presentasse con una mezza tonnellata. Per farla breve, fu un colpo di fulmine e si sposarono due settimane dopo.

Nei dieci anni successivi ebbero dieci figli, uno per anno come si conviene ad una coppia normale per evitare pettegolezzi sulla loro vita coniugale. Avevano una bella caverna, anche se lei avrebbe preferito una palafitta con vista sulla baia. Ma lui davvero non sopportava le zanzare giganti, e alla fine si accordarono a stabilirsi sulle colline. Lui catturava un mammut grasso di tanto in tanto, e avevano una bella vita. Nel giardino c'era una enorme catasta di ossa di mammut, dove i bambini usavano giocare.


Ma l'abbondanza ha le sue conseguenze, che lo si voglia o no. La signora Neanderthal, la cui dieta era essenzialemnte basata su grasso di mammut, comincio' guadagnare peso ad una velocita' incredibile. Dopo il primo figlio aveva raggiunto le 82 kg. Dopo la seconda gravidanza, arrivo' a 97 kg, e si stabilizzo' finalmente a 106 kg dopo la terza gravidanza. Considerando che era alta circa 1.27m non e' male. Di fatto prima di lei nessuna donna nella storia dell'umanita' era mai stata cosi' grassa. Grandi quantita' di cibo non salutare era semplicemente non disponibile, e diventare cosi' grassi era impossibile prima dell'invenzione della trappola. Cosi' tutti guardavano alla signora Neanderthal con stupore, perplessita' e ammirazione. Inutile dire, nessuno fu capace di correlare l'obesita' alla dieta. Non abbastanza statistica per tale conclusione. Come conseguenza nessuno poteva spiegare la grassa signora , ed il fenomeno fu considerato di origine divina, e la grassa signora fu considerata essere una dea. La dea dell'amore. Essendo l'amore cio che non puo' essere raggiunto facilmente, a come tale poco comune.

Quindi il sig. Neanderthal, dopo aver inventato la trappola per elefanti e l'obesita', ora era felicemente sposato ad una dea. La amava piu' dei suoi stessi occhi. Se e vero che lei era la prima donna cicciottella della storia dell'umanita', e' pur vero che lui era il primo uomo ad avere rapporti sessuali con una donna ben formosa. E non gli dispiaque affatto. La loro vita sessuale era intensa, e non motivata solamente dal desiderio di evitare i pettegolezzi della tribu'. Egli fu il primo uomo a scoprire i piaceri di donne che verrranno rappresentate molti anni dopo da Tiepolo e altri pittori ancora sensibili al fascino dela ciccia, in periodi in cui l'abbondanza non aveva raggiunto ancora i livelli odierni.

Bene, per farla breve era una storia romantica prima di sesso, bambini e successo. Ma un giorno ella spari' senza preavviso. Era un giorno come qualunque altro, e lei aveva lasciato la caverna per raccogliere radici e ragni commestibili, come si conviene ad ogni casalinga per bene del tempo. E non torno' piu' indietro. Ci sono alcune possibili spiegazioni per l'accaduto. Una e che in una societa' in cui essere in forma e' critico al fine di sfuggire i predatori, le probabilita' di farla franca in caso di attacco erano decisamente minime per la dea corta e grassa. Una seconda spiegazione, non chiara all'epoca, e' che col grasso viene il colesterolo, e se si anno 25 anni con 10 gravidanze alle spalle e si pesa 106 kg, decisamente si corre qualche rischio anche se non si fuma, e la dea potrebbe essere stata stroncata dal primo attacco di cuore legato alla dieta. Una terza opzione, decisamente piu' sensuale, e' che una beltade cosi' particolare in una societa' primitiva doveva avere molti corteggiatori, e una fuga romantica con un membro piu' giovane e meno intellettuale di un'altra tribu e' decisamente plausibile. Alla fine comunque nessuno fu capace di scoprire esattamente cosa accadde. L'unica cosa sicura e' che da un giorno all'altro la dea dell'amore di neanderthal scomparve. La credenza comune fu che era satat assunta in cielo in corpo e anima, originando cosi il primo mito dell'assunzione in paradiso della storia delle religioni.

Il Sig. Neanderthal era semplicemente distrutto. Divento' catatonico, preticamente incapace di parlare o lavorare. Per fortuna sua e dei suoi figli non doveva pagare spese ospedaliere, mutuo di casa o tasse universitarie, in quanto in quelle orribili societa' primitive malati e bambini erano accuditi dalla comunita'. E per fortuna abbiamo avuto il progresso, qualche spostato di destra direbbe. In ogni caso, lui era davvero triste, andava in giro con uno sguardo ebete, incapace di parlare. Tutta la sua vita era andata distrutta nello spazio di un giorno. Dopo alcune settimane, apparve chiaro che la ripresa non sarebbe stata facile o rapida. Gli amici di gioventu' cercacano di distrarlo, ma invano. Le donne del villaggio cucinavano per lui manicaretti tipici dei giorni festivi, ma lui assaggiava solo qualche nocciolina o qualche foglia. La vita semplicemente non aveva piu' senso per lui, e non c'era via d'uscita. Era stato sposato a una persona unica, mai vista prima sul pianeta, e che non avrebbe mai avuto uguali per cio' che ne sapeva. Nessuno poteva rimpiazzarla, a nessuna attivita' poteva distrarlo dalla sua perdita. Era un peso troppo grave sulla sua anima.

Giorno per giorno noto' che i suoi figli cominciavano a dimenticarla, i suoi amici e amiche non la ricoravano piu' con la stessa chiarezza. A causa della sua unicita', era quasi come un sogno, qualcosa che dopo che e' passata non si sa piu' se fosse reale o immaginaria. Era esistita davvero? E il fatto che la vita continuasse, che il cancellarsi della memoria di lei era tangibile, questa fu la rivelazione piu' penosa di tutte. Un abisso si apri' nel suo petto. L'unica cosa che poteva alleviare momentaneamente la sua pena era il semplice lavoro manuale, quando la sua mente focalizzava sulla banalita' di gesti semplici, come creare una stoviglia di creta, o scolpire cucchiai o pettini in osso di mammut. Sedeva per ore, focalizzato sugli elementi informi che diventavano qualcosa. Le sue mani lavorando meccanicamente, il suo sguardo concentrato. A volte qualcuno gli si sedeva accanto, cercando di parlargli. Lui ascoltava, a volte, ma non rispondeva. Il prezzo dell'interazione con altri esseri viventi era il ricordo di chi non era piu'. Solo le attivita manuali lo liberavano, portando in uno stato di assenza dove egli stesso poteva identificarsi con un piatto di creta, un pettine, un cucchiaio, almeno per pochi attimi. E per quei pochi attimi, lui non sentiva pena.

Era la fine di uno di quei giorni di lavoro senza fine, lo sguardo qualche volte sull'oggetto, qualche volta sull'orizzonte. Stava seduto di fronte alla sua casa sulla collina, affacciata sulla valle, e il sole stava lentamente tramontando. La luce era dorata e viola. Il cielo era blu cupo. I colori cambiavano lentamente ma continuamente. Un ombra di viola appare, e scompare immediatamente, rimpiazzara da un raggio d'oro tanto bello e amabile quanto la traccia viola andata. D'un tratto, la bellezza del tramonto lo feri' cosi profondamente che avrebbe gridato. La bellezza e' una cosa unica, che appartiene spesso ai tramonti, alle dee, ai bambini. E l'essere ricordato cosa fosse la bellezza gli ravvivava la ferita della sua perdita in una maniera piu' tangibile e penosa che mai. Una lacrima attaverso' lentamente la sua guancia. Lentamente piego la testa, fissando il frammento d'avorio che stava lavorando. Un taglio nell'osso che aveva meccanicamente inciso metre fissava il sole gli ricordo' la spalla di lei. La linea curva della spalla di lei. E improvvisamente la vide. Intrappolata nell'avorio. Non la immagino', non decise di reffigurarla, semplicemente la vide. Comincio' a lavorare lentamente con la sua selce. Tutto cio' che doveva fare era liberarla. Lentamente. E la selce fece rinascere il suo petto, le sue spalle, il suo ventre. Guardo' la figurina. La sua bellezza' era piu' penosa che mai, ma il senso di perdita era scomparso. Guardo' al sole rosso. Alle nuvole viola e oro, agli uccelli, e grido' forte, piangendo. Tutta quella bellezza. Tutta quella bellezza.

La chiamiamo arte, perche pensiamo di essere noi a crearla. Ma non e' cosi. Noi la riveliamo soltanto, senza intenzione. Dovremmo chiamarla bellezza.

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